在香港以调解或仲裁解决股东纠纷

林定国 (2014年11月)

前言

成立有限公司是商业合作最通常的方式之一。由于国际贸易的迅速发展及众多的外来投资者,在国内成立及运作的公司的股东往往包括不同地方国家的公司或人仕。股东之间的权利义务一般的法律根据,包括以下几方面:第一是公司注册地有关法律(如国内的《公司法》或香港的《公司条例》);第二是公司的章程细则;第三是很多时候股东也另订一份特别的股东协议,处理一些公司章程没有提及的事情。

当然,股东之间能不能合作及保持良好关系是公司能否成功的关键。但在现实世界,股东之间出现矛盾并不罕见。股东纠纷常见情况包括例如出资问题;管理问题;利润及亏损分配等。

如果股东间真的不能再继续合作,也要处理相关的股权转让及如何结束合作关系等问题。例如一股东希望收购另一股东的股权时,一股东是否有购买另一股东股份的权利;或者,股份的价值应如何计算等。

股东纠纷涉及的争议有如其他一般争议,通常涉及两方面的问题: 第一是事实争议;第二是有关法律的争议,例如有关公司法、章程细则及股东协议,应该怎样解释及应用。

解决股东纠纷一般来说主要有以下四种方法 : 第一是双方自行协商;第二是诉讼;第三是调解;第四是仲裁。第一种方法由双方自行协商解决纠纷实际上往往不容易。出现争议时,股东之间的关系必然已变得紧张,很多时候不容易作妥协。第二种方法以诉讼解决纠纷则经常涉及冗长繁复的法律程式及昂贵费用。如诉讼公​​开进行,亦不利于保持商业秘密及敏感资料。在上述情况下,调解和仲裁提供了两种另类的解决方法。

本文的主旨是介绍香港在调解及仲裁这两方面可以怎样为内地公司企业提供协助,尤其是考虑到涉及争议的股东很可能来自不同国家地方。

当然,调解及仲裁在国内其他地方甚至其他国家进行也都可以。那为什么要老远跑到香港去?

调解

首先我们看看在香港进行调解的情况。在国内的民事诉讼法,也有关于调解的法律。主要由人民法院进行调解,如调解成功,由人民法院制作调解书。由此可见,法院在调解中扮演一个重要的角色。但在香港,法庭不会直接参与调解。

香港《调解条例》(香港法律第620章)自2013年1月1日生效。这个条例适用于在香港全部及部份进行的调解。调解在香港法律下,主要是指由一名或多于一名不偏不倚的个人在不对有关争议或其任何部分作出判决的情况下协助争议双方找出争议点,探求和拟订解决方案,互相沟通,就解决争议的全部或部分,达成协议。如能达成调解协定,则该协定的法律效力等同任何一般合约,亦可按一般合同法原则执行该调解协议。

香港调解法律其中一个重要条款就是规定调解通讯的保密。除了一些例外的原因,任何人不得披露调解通讯内容。尤其是,调解的内容,一般来说,除非获得法庭批准,否则不能作为诉讼的证据。这是保障双方在调解中能畅所欲言,不用担心在调解过程中说了一些对自己不利的话或透露一些对自己不利的资料或档,但如果调解不成,而须要从诉讼解决纠纷的话,对方可以把上述资料拿出来作攻击他的证据。

调解是否能有效解决争议,其中一个重要的因素就是谁来担当调解员。一个良好的调解员作为一个 "中间人",应该具备两个特征。第一,他必须是独立公正,不偏不倚,客观地帮助双方解决问题。第二,他必须对双关的争议有一定的知识及经验,否则很难提出有建设性及说服力的解决方法。这两个特征正好带出在香港进行调解股东纠纷的另外一个好处。

在香港,要成为一个认可及专业的调解员,必须完成一些特定的课程及训练。很多认可的调解员都是在香港执业的大律师及律师。根据大律师名册,现时在1,000多位大律师中,有300多位是认可的调解员,他们很多对涉及国内公司及相关的商业纠纷有一定知识和经验。

基于香港法律工作者操守的优良传统及声誉,大律师或律师调解员的独立性较容易获得来自不同国家地区人仕的认同。一方面,香港是中国一部份,对来自内地的股东来说,香港等如是自己的"主场"; 另一方面,香港作为一个公认的国际贸易中心,对外来股东来说,亦不会产生不必要的忧虑,担心在香港会遭遇不公平的对待。

从实际角度来看,内地与香港交通往来快捷便利,调解配套设施完善。香港国际仲裁中心成立了香港调解会,及编订了《调解规则》。此外,香港也有一个香港和解中心,提供相关服务及编订了《调解守则》。

仲裁

如果不幸调解失败,股东也可考虑在香港进行仲裁。

香港《仲裁条例》(香港法律第609章)自2011年6月1日生效,适用于在香港进行的仲裁。有关仲裁的规则程式,香港主要采纳联合国国际贸易法委员会的《贸易法委员会国际商业仲裁示范法》(UNCITRAL MODEL LAW),并作出一些变通及补充。这是国际上通行的仲裁规条,受到来自不同国家地区人仕所接受。

在香港以仲裁解决股东纠纷的好处与在香港调解的好处有相同的地方。例如香港司法制度的独立性受国际认同,配套完善,仲裁过程一般保密等等。但也有几点特别之处,尤其与诉讼对比。

第一,香港仲裁跟诉讼其中一个分别就是在仲裁时,双方可自行挑选合适仲裁员。香港有众多合资格仲裁员能操多种语言(包括中英语),其中不少是具有处理涉及国内公司或相关商业纠纷知识和经验的大律师及律师,根据大律师名册,现有大约80名大律师可当仲裁员。

第二,一般来说,在香港仲裁的程式与在香港进行诉讼程式差不多,双方须事先交换申索书、答辩书及有关文件,在聆讯时,如有事实争议,双方可向对方证人作详细盘问。故此在香港进行的仲裁,双方当事人往往委托律师代表。在国际仲裁中,当事人不用通过香港律师转聘,可以直接委托香港大律师代表处理及出席有关仲裁。

第三,香港现有个多仲裁机构,包括香港国际仲裁中心及中国国际贸易仲裁委员会香港仲裁中心。它们有不同的仲裁规则、服务设施、及收费等。换而言之,在香港进行仲裁,也有不同的选择。

第四,由于仲裁裁决一般而言是最终裁决,一般情况下,不能上诉。相反,诉讼败诉可上诉。故仲裁可较省时及经济解决纠纷。

仲裁是否能有效解决股东纠纷取决于在香港仲裁的裁决是否可在内地或其他地方有效执行。根据在1999年6月达成的《关于内地和香港特别行政区相互执行仲裁决定的安排》,内地人民法院同意执行在香港特区按仲裁条例所作出的裁决。内地法院是指被申请人住所地或者财产所在地的人民法院。此外,根据《纽约公约》,在香港作出的仲裁裁决也可在140多个司法管辖区内强制执行。

实践

假若股东间认同在香港以调解或仲裁解决纠纷有可取之处,下一个实际问题是如何实践在香港以调解或仲裁解决股东纠纷。

无论是调解或仲裁,都必须经双方同意。股东可以在出现纠纷后才同意以调解或仲裁方式解决纠纷,但由于已出现纠纷,实际上较难达成协议。故此,十分重要的是,股东应在制订股东协议时考虑加入调解及仲裁条款。有关条款应指明在出现任何股东争议时双方应先调解,如调解不成则仲裁;而相关调解及仲裁均须在香港进行。双方亦应对相关调解及仲裁的细节作出规范,例如调解或仲裁时限,适用法律,适用的调解或仲裁机构及规则,调解员或仲裁员的人数及如何选择,有关费用该如何承担等。

总结

调解及仲裁是香港近年发展法律服务十分重要一环。香港的法律界亦极期望在这方面能积极配合国内公司企业的需要。我们深信在香港以调解或仲裁解决股东纠纷有众多好处,值得国内朋友细心考虑及采纳。